Les pêcheurs du petit village d’Inga sont tombés sur une étrange surprise lorsqu’ils pêchaient au large de la Norvège. Une petite baleine blanche a nagé entre les bateaux en mordant les cordes et les engins de pêche. La chose la plus étrange était encore à venir. L’animal portait un harnais.

L’histoire de la baleine, son comportement étrange et les sangles qu’elle portait autour de son corps ont attiré l’attention de Jørgen Wiig, biologiste marin et inspecteur de la Direction norvégienne du Service norvégien de la pêche maritime. Wiig a déplacé une équipe dans la région pour examiner l’animal de plus près. La baleine, un petit béluga blanc (Delphinapterus leucas), se comportait naturellement en présence des humains.

Les biologistes ont examiné le harnais et l’ont retiré. Sur l’un des fermoirs en plastique on pouvait lire “St. Petersburg Team”. Audun Rikardsen, professeur à l’Université arctique norvégienne de Tromsø (UiT), a déclaré au réseau d’information NRK que ni les biologistes norvégiens ni leurs collègues russes n’équipent les baleines de harnais car elles peuvent causer du tort à l’animal si cela prend beaucoup de temps. L’ensemble des sangles semblait destiné à l’installation d’une caméra ou d’un équipement quelconque.

Jørgen Wiig pense que le béluga pourrait avoir participé à une expérience militaire et s’être échappé d’une certaine façon. “Nous ne pouvons que spéculer sur son utilisation, mais ce qui est clair, c’est qu’il a été en captivité pendant une longue période parce qu’il a été complètement domestiqué. Ils se laissent même caresser “, explique Wiig. Son collègue Rikardsen a contacté différentes équipes de biologistes russes qui travaillent avec les baleines et aucun d’eux n’a utilisé de harnais. Au contraire, les scientifiques russes ont évoqué la possibilité qu’un béluga s’échappe de la base navale de Mourmansk.
Illustration pour l’article intitulé Norwegian Fishermen Find Domesticated Whale Wearing Strange Russian Military Harness (en anglais seulement)
Capture d’écran : VG Norway

Dans les années 1980, la marine russe a lancé un programme de recherche visant à former des mammifères marins comme les dauphins et les bélugas à des fins militaires. L’intelligence extraordinaire de ces animaux permet de les entraîner à localiser des objets ou à explorer.

Le programme a été fermé dans les années 1990, mais un rapport publié en 2017 par la chaîne officielle russe TV Zvezda a confirmé que le président russe Vladimir Poutine avait rouvert plusieurs de ces programmes de formation à des fins militaires au Centre de recherche marine de Mourmansk – Selon ce rapport, le but du programme était de déterminer si les bélugas pouvaient être utilisés comme gardiens des bases militaires russes au point de leur apprendre à attaquer les intrus ou à aider leurs plongeurs.

Quant à l’animal relâché en Norvège, son avenir est encore incertain. “La baleine est un animal domestique habitué à recevoir de la nourriture. C’est pourquoi elle s’est adressée aux pêcheurs “, explique M. Wiig. “La question est maintenant de savoir s’il pourra s’habituer à chasser et à se nourrir tout seul. Certains le font, d’autres non.” L’animal continue de nager dans les eaux entre Rolvsøya et Ingøya.

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